El Koala ¿Funcionalmente Extinto?

El Koala ¿Funcionalmente Extinto?

El koala es uno de los marsupiales más conocidos alrededor del mundo. Generalmente pequeños e inofensivos, son animales que alcanzan escasamente el tamaño de un metro y pueden pesar alrededor de 20kg. Duermen de 18 a 22 horas diarias, y pasan cinco horas comiendo, por los largos periodos de sueño que tienen estas criaturas, existe la falsa creencia de que se ‘drogan’ con el eucalipto que comen (el cual consiste del 100% de su dieta), pero la realidad es que duermen durante tanto tiempo debido a que el alto contenido de fibra presente en el eucalipto les exige una importante capacidad digestiva y por ende, de energía.

Recientemente, se ha dado a conocer el peligro que corre esta especie por encontrarse cerca de la extinción debido a varios factores, tanto naturales como causados por el ser humano; y aún más recientemente, en el año 2019 se corrió la voz de que el koala u ‘oso koala’ como lo llaman también a veces, se encuentra funcionalmente extinto.

Pero ¿qué significa este término de extinción funcional?

De acuerdo con National Geographic, podemos referirnos a que una especie (animal o vegetal), se encuentra funcionalmente extinta cuando la población de dichas especies es lo suficientemente baja como para cumplir su función dentro de un ecosistema, así también es lo bastante baja como para no poder asegurar su futura reproducción.

Aun así, la propia National Geographic respondió ante estas noticias en el año 2019 sobre si los koalas estaban o no en extinción funcional. Probó que sí, efectivamente los koalas son una de las especies que se encuentra en el umbral del peligro de extinción y es considerada una especie vulnerable a la extinción. Pero que, aun así, los expertos en conservación no prevén una pronta desaparición de la especie.

De acuerdo con las investigaciones de NatGeo, hasta el año 2016 aún quedaba una población de hasta 329.000 koalas en Australia, que evidentemente habían descendido en su número total, pero la cifra alcanzaba apenas un 24% en tres generaciones. Es bastante difícil determinar las poblaciones de koala, debido a que el área de distribución de sus hábitats es bastante amplia, concentrándose más en la Australia oriental, en su esfuerzo de huir de la expansión humana.

Los factores que amenazan al koala y su superviviencia

La baja tasa de reproducción y la clamidia

Uno de los principales obstáculos que tiene la reproducción del koala es precisamente, el mismo koala y la mayor evidencia está en sus costumbres de apareamiento, y de un enemigo aún tan peligroso como el propio ser humano: la clamidia. La época de reproducción del koala varía entre diciembre y marzo, la costumbre de apareamiento de estos animales es distinta a la mayor parte de los demás de los seres vivos puesto que es altamente pasiva y dispareja entre los sexos de los integrantes de la especie.

Las hembras suelen estar listas para reproducirse entre los 2 y tres años de edad, mientras que los machos tardan hasta los 4 o 5 años de edad para desarrollar el instinto de procreación, adicionalmente, las hembras solo pueden tener una cría (en raros casos dos) aproximadamente cada dos años, lo que hace excesivamente lenta la incidencia de natalidad de estos marsupiales. Debido a la gran cantidad de energía que los koalas reservan para sus funciones digestivas, el ritual de apareamiento dura un máximo de dos minutos, y con todo y esto, no siempre es seguro que nazca alguna cría después del acto.


Otro factor que es completamente contradictorio en los instintos de supervivencia como especie de estos animales, es que si el koala se siente estresado o percibe que no tiene comida suficiente, evitará el aparearse para de este modo no comprometer sus niveles de energía reservada.


Aún más preocupante, es la clamidia entre los koalas, para el año 2013, la BBC informaba a través de una investigación que en algunas zonas de Australia, el 90% de los koalas era portador de esta enfermedad. Aunque la clamidia es una bacteria que afecta a muchas especies animales (incluyendo al ser humano), esta es especialmente peligrosa en los koalas y los expertos aún no se explican el por qué.

Debido a que la infección es causante de infertilidad tanto en machos como hembras, esto causa que muchas veces, el (de por sí dificultoso) apareamiento, sea totalmente infructífero.


La clamidia está presente tanto en koalas machos como hembras, inclusive en las crías que la contraen cuando maman de la madre en su periodo de lactancia. En estos marsupiales, la enfermedad puede causarles ceguera, infertilidad e incluso en algunos casos, la muerte.


La destrucción de su hábitat

Aunque hay diferentes fuentes que afirman que el 80% del hábitat de los koalas han sido destruidos por el ser humano y por los incendios naturales en Australia, la propia National Geographic también desmiente esto. Explica en su artículo que el área de distribución de esta especie abarca toda la costa este del país, efectivamente incendios forestales como los ocurridos en 2019 en Nueva Gales del Sur y Queensland acabaron con casi 19 millones de hectáreas, sin embargo, el área del bosque de Australia oriental donde pueden encontrarse koalas, abarca hasta los 100 millones de hectáreas.

Todo apunta a que la ‘noticia’ de que el koala estaba funcionalmente extinto, tiene su origen en la versión dada por un grupo conservacionista a principios del año 2019, lo cual ha sido desmentido por la comunidad científica especializada en el estudio de esta subespecie de marsupiales, y la misma fue eliminada del portal de dicho grupo y reemplazada por diferentes fuentes que explican cómo puede estar funcionalmente extinto el koala. Por supuesto, mi intención no es desmentir o apoyar la versión del grupo en cuestión, sino informar el origen del rumor.

La caza furtiva

Los koalas fueron una fuente de alimento para los aborígenes australianos hasta el año 1788 con la primera llegada de los europeos colonizadores. A medida que, las colonias progresaban, el koala se volvió una fuente del comercio por el valor que se le dio a su piel, para el año 1930, más de 2 millones de koalas habían sido exterminados únicamente para este fin. Es para la década de los 30’s que el koala es declarada especie protegida por la ley, a fines de evitar la cacería de los mismos.


Efectivamente, el koala es una de las especies de animales que está actualmente bajo la vigilancia del ser humano para poder garantizar su supervivencia; no obstante, y aunque la caza y la expansión del hombre han dañado (y aún lo hacen) a la especie, también hay otros factores naturales que también lo ponen en riesgo, incluso él mismo se pone en riesgo de sobrevivir. Por tanto, este es uno de esos animales que no sólo requiere que seamos más conscientes de nuestro entorno, sino también de nuestra intervención para asegurar que no se unan a la lista de los animales desaparecidos, lo cual sería también en parte nuestra culpa.

Save The Koala – Koala History (Español)

NatGeo – Qué es la extinción

NatGeo – Los koalas no están funcionalmente extintos todavía

Antena 3 – Declaran al koala funcionalmente extinguido

BBC – Enfermedad sexual en koalas

Koala Worlds – Alimentación de los koalas

Koalapedia – Reproducción de los koalas

- DARH

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 08/10/2020

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